Ajax visar varför Uefa väljer fel väg för Champions League

17 april 2019

Det var länge sedan jag var så engagerad i Champions Leagues slutspel som jag är i år. Det är tack vare uppstickaren Ajax, en gammal storklubb som med fart, ungdom och framåtanda slagit ut förhandsfavoriterna Real Madrid och Juventus på sin väg till semifinal i Champions League.

Det Ajax har gjort är inte bara att blåsa liv i en turnering som blivit en förutsägbar uppgörelse mellan ett fåtal storklubbar, utan de visar också hur fel den nuvarande utvecklingen mot en allt mer stängd liga är.

Storklubbarna trycker på

Det är storklubbarna som trycker på för att säkra sin plats i det internationella rampljuset även om det skulle gå lite knackigt i ligan något år. Under Uefas ordförandebyte för ett par år sedan lyckades de kuppa igenom fler direktplatser i CL-gruppspelet till de fyra stora ligorna, vilket betalades med färre platser i gruppspelet för klubbarna som kvalar. Mästarna i nation 11-12 förlorade också sina direktplatser till gruppspelet. Det ger en mer förutsägbar turnering där överraskningarna blir färre och färre.

Nyordningen tvingade till exempel mästarklubben i den trettonderankade nationen Nederländerna att starta sin Champions League-resa redan i andra kvalomgången, i mitten av juli, medan fyrorna i de riktigt stora ligorna lugnt kunde vänta till gruppspelet i september med sina Europadebuter. Så vägen för Ajax till semifinalen har varit inte bara varit svår, den har varit lång också.

Första i semifinal sedan 2005

Det är ju inte så att storklubbarna har behövt känna sig hotade av klubbarna från de mindre ligorna: Ajax semifinalplats i år är första gången sedan 2005 (PSV Eindhoven) någon utanför de fem stora tagit sig sig så långt. Räknar man bara de fyra stora (Spanien, England, Tyskland, Italien) har de lagt beslag på alla semifinalplatser utom en under de åtta föregående åren (Monaco slog sig in 2017). Tittar man på kvartsfinalerna har de fem stora (Frankrike inräknat) i snitt haft sju av åtta platser.

Så i princip är det den åttonde platsen i kvartsfinalerna som de fyra-fem största ligorna gör allt för att också lägga beslag på, och gärna offrar den sista biten av sportslig nerv för att få hem. Det är ett rejält feltänk och Uefa borde hålla emot så mycket som möjligt. Ordförande Alexander Ceferin verkar mer inriktad på att bevara den sportsliga delen av turneringen än hans föregångare, men frågan är om han är tillräckligt stark för att kunna hålla emot.

Pumpar liv i Champions League

Att Ajax nu tagit sig till semifinal på bekostnad av Real Madrid och Juventus har gett en injektion i turneringen, det är inte bara jag som pratar mer engagerat om slutspelet nu. Helt plötsligt påminns man om att Champions League faktiskt är en idrottsturnering också, inte bara ett showroom för Messi och Christiano Ronaldo. För visst är det så, att det är det oförutsägbara i sport som gör den till vad den är. USA:s guld i OS-hockeyn i Lake Placid, Danmarks EM-guld 1992 när de inte ens var kvalificerade och en svensk seger över Norge i skidstafett, det är sådant som håller drömmar om att allt är möjligt vid liv, och pumpar in riktigt liv i turneringarna.